"Me sentí como el sonido de un arpa": los primeros trabajos de Humphry Davy sobre el óxido nitroso - Fundación para un mundo libre de humo

"Me sentí como el sonido de un arpa": los primeros trabajos de Humphry Davy sobre el óxido nitroso

A principios del siglo XIX, se reunían grandes multitudes para ver al joven Humphry Davy (1778-1829) pronunciar una de sus famosas conferencias sobre química en la Royal Institution de Londres. Desde su inhalación regular de volúmenes cuestionablemente grandes de gas hilarante hasta sus enormes volcanes en explosión, este genio joven y autoproclamado no decepcionó. Escandalizó a la prensa al abrir sus conferencias a las mujeres, quienes comentaron solícitamente que sus "ojos estaban hechos para algo además de estudiar detenidamente los crisoles".1

Figura 1 | "¡Investigaciones científicas! —¡Nuevos descubrimientos en NEUMATICKS! —O — una conferencia experimental sobre los poderes del aire". Grabado de James Gillray, 1802. Davy está de pie detrás de la mesa, blandiendo alegremente sus fuelles durante una demostración de gas hilarante. 

Si bien Davy es mejor conocido por sus contribuciones a lo que entonces era el campo naciente de la química, su trabajo más idiosincrásico precedió a su fama urbana. Después de hacerse amigo del hijo del famoso ingeniero escocés James Watt, Davy, de 19 años, dejó su aprendizaje de boticario en Penzance, Cornwall, para trabajar como asistente en el Instituto Neumático del Dr. Thomas Beddoes en Bristol. Beddoes, amigo cercano de la familia Watts, creía que la inhalación de varios gases podía curar enfermedades y fundó su Instituto con la esperanza de descubrir una panacea gaseosa.

Humphry, el asistente, se ganó rápidamente una reputación de peligrosa autoexperimentación. Su colega John Cottle en ocasiones “medio desesperado de verlo vivo a la mañana siguiente”. 2 Después de inhalar tres cuartos de monóxido de carbono durante un experimento casi fatal, Davy comentó con optimismo: "No creo que vaya a morir". 3 Medía regularmente la circunferencia de su pecho y la capacidad cúbica de sus pulmones. Cuando ingresó a su cámara de gas personalizada, lo hizo sin camisa con un termómetro debajo de una axila y un dedo índice que le tomaba el pulso.

Pero nada deleitó más al joven Davy que el óxido nitroso, que ahora conocemos más popularmente como gas de la risa. De sus primeras pruebas de gas de la risa, Davy escribió en su diario: “He sentido un mayor grado de placer al respirar óxido nitroso del que jamás sentí por cualquier causa, una emoción en todo mi cuerpo de lo más exquisitamente placentero, me dije a mí mismo que estaba nacido para beneficiar al mundo con mis grandes talentos ". 4 Comenzó una serie de pruebas para determinar si el gas hilarante tenía efectos uniformes en todos sus inhaladores. Sus temas incluyeron a Anna, la esposa de Beddoes, de 24 años, al creador de tesauros Peter Mark Roget y al poeta Samuel Taylor Coleridge. Cuando se les preguntó cómo se sentían bajo el gas de la risa, las respuestas de los sujetos variaron desde "No sé, pero muy raro" hasta "Me sentí como el sonido de un arpa".5

Figura 2 | El frontispicio de las obras completas de Davy, que están disponibles gratuitamente aquí .

Laughing gas le dio a Davy la oportunidad de conectar la experimentación científica con su pasión por la filosofía. Escribió: "A menudo he sentido un gran placer al respirarlo solo, en la oscuridad y el silencio, ocupado solo por la existencia ideal". 6 Pero Davy vivió en una época en la que los químicos trabajaban para cortar cualquier vínculo restante con el antiguo arte de la alquimia, cuando la ciencia en general estaba en la infancia de su profesionalización.

La prensa y la comunidad científica condenaron en gran medida los experimentos de Davy como las farsas divagaciones de un campesino descarriado. Fue duramente criticado por su asociación con los radicales Thomas Beddoes y Erasmus Darwin, ambos autodenominados 'lunáticos' o miembros de la Sociedad Lunar de Birmingham . Abandonó su puesto con Beddoes por un puesto más prometedor en el Royal Institute y se convirtió en presidente de la Royal Society en 1820.

Los médicos no comenzaron a usar gas hilarante durante los procedimientos quirúrgicos hasta la década de 1840. El escalofriante relato de 1811 de Fanny Burney sobre su mastectomía sin anestesia deja poco a la imaginación. Davy y Coleridge meditaron sobre la naturaleza del dolor humano; Davy incluso predijo que el gas de la risa podría usarse en cirugía, pero su investigación no se tomó en serio durante cuarenta años. Como señala Jan Golinski, "la historia de Davy muestra lo difícil que puede ser capitalizar el genio individual para reformar la estructura de una disciplina científica". 8 Davy era brillante, pero también pobre, financiado por radicales políticos y ampliamente caracterizado como un coqueteo incorregible.

El progreso científico, entonces como ahora, no estaba determinado por el genio o la experimentación, sino por la increíblemente compleja red de factores políticos, financieros y socioculturales que dan forma a la civilización tal como la conocemos. Esto es tan evidente hoy como lo fue en 1796. En medio de una pandemia mundial, la administración de EE. UU. Pagó 1.600 millones de dólares para que la compañía farmacéutica Novavax produjera una vacuna COVID-19 bajo la ' Operación Warp Speed '. No está claro cómo una empresa que nunca ha vendido nada lo hará ahora, a gran velocidad.

La investigación en torno a la nicotina y el tabaco también está envuelta en controversias, algunos piden la reducción de daños, otros abogan por la eliminación total. Este año, Konstantinos Farsalinos y sus colegas el estudio 30 de abril, así como el artículo Riccardo Polosa y Grazia Caci del 19 de mayo , plantean la hipótesis de que la nicotina podría reducir la gravedad de COVID-19. Después de que un estudio parisino llegara a una conclusión similar, el gobierno francés limitó las ventas de productos de reemplazo de nicotina en medio de los temores de una escasez a nivel nacional.

La Organización Mundial de la Salud elude estos temas en su declaración oficial . Su página de preguntas y respuestas establece de manera equívoca: "Actualmente, no hay información suficiente para confirmar ningún vínculo entre el tabaco o la nicotina en la prevención o el tratamiento del COVID-19". Por el contrario, su Informe científico detalla el bajo porcentaje de fumadores entre los hospitalizados por COVID-19 (1,4–18,5% entre “27 estudios observacionales”). Aunque no se comprende el vínculo entre la nicotina y el COVID-19, es curioso el bajo número de fumadores hospitalizados. Se necesita más investigación, pero la controversia en torno a la industria tabacalera puede resultar un obstáculo.

Lo que Humphry Davy ilustra tan deliciosamente es que la controversia, cuando se destila adecuadamente, puede catalizar el progreso. De un experimento con gas hilarante en 1799, escribió: “Las teorías pasaban rápidamente por la mente, creía que podía decirlo intensamente, al mismo tiempo que se percibía todo lo que sucedía en la habitación. Parecía ser un ser sublime, recién creado y superior a otros mortales, estaba indignado por lo que decían de mí y salí majestuosamente de la habitación para informar al Dr. Kinglake en privado que no existían más que pensamientos ". 7

Tenemos mucho que aprender de Humphry Davy. Nos recuerda de qué está hecha realmente la ciencia: científicos, seres humanos. La ciencia no existe en el vacío y está tan influenciada por la sociedad como cualquier otra institución. Pero son precisamente las cosas que nos hacen humanos (imaginación, creatividad, curiosidad, alegría) las que hacen que la ciencia sea grandiosa. Y bueno, un poco de óxido nitroso ayuda mucho.

Referencias

  1. Golinski, J. El yo experimental: Humphry Davy y la creación de un hombre de ciencia . Chicago, IL: Prensa de la Universidad de Chicago; 2016: 83.
  2. Holmes, R. The Age of Wonder . Nueva York, NY: Libros antiguos. 2008: 258.
  3. Holmes, R. 257.
  4. Holmes, R. 260.
  5. Golinski, J. 24.
  6. Holmes, R. 261.
  7. Holmes, R. 270.
  8. Golinski, J. 124.
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